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El negocio del software libre (II): el caso de Wikipedia

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En mi anterior artículo de esta serie, comenté que el pilar fundamental del Software Libre es la comunidad y que las empresas y plataformas que ayudan a las comunidades de software libre pueden convertir este servicio a la comunidad en un negocio. En este artículo veremos cómo Wikipedia ha llegado a manejar de 250 millones de dólares anuales y poder contratar a 450 empleados.

Y cómo estos datos no han sido casuales, sino que el proyecto de Jimmy Wales, inspirado por Hayek y por Eric S. Raymond, sólo pueden ser posibles gracias a la comunidad y gracias a que MediaWiki, el software desarrollado por la Fundación WikiMedia y que es con el que funciona Wikipedia es software libre.

El egoísmo evolucionista

Hay tres premisas sobre las que se sustentan el negocio del Software Libre y de las comunidades del Software Libre:

El Software Libre como concepto (programas, diseños, documentación…) evoluciona porque lo que aporta a cada uno de los individuos que lo usan, desarrollan, documentan o financian tiene un valor subjetivo mayor que lo que aporta cada uno de ellos.

La comunidad (o comunidades) del Software Libre funcionan porque lo que aporta a cada uno de los individuos que colaboran con las comunidades tiene un valor subjetivo mayor que lo que aporta cada uno de los colaboradores.

Las empresas que dan soporte a las comunidades de Software Libre generan negocio porque lo que aportan este tipo de entidades a cada uno de los individuos que las financian tiene un valor subjetivo mayor que lo que aporta cada uno de los financiadores.

El contenido de libre distribución, la base de Wikipedia

Por eso, Wikipedia puede tener más de 66 millones de artículos en 333 idiomas escritos por más de 300 mil autores que, aunque no cobren por ello, subjetivamente, obtienen un mayor beneficio que si cobrasen por esos artículos.

El modelo de negocio de Wikipedia no se basa en la publicidad ni en la venta de productos o servicios. Se basaen las donaciones voluntarias de personas y entidades que apoyan su misión de ofrecer conocimiento libre. Estas donaciones las recibe la Fundación Wikimedia, una organización sin ánimo de lucro que vertebra tanto la infraestructura técnica como el personal de la enciclopedia y de otros proyectos también libres, que buscan crear y difundir el conocimiento libre en diferentes formatos e idiomas, como:

Y más proyectos. Podemos ver todos en este enlace:

Para conseguir tantos contenidos, la Fundación Wikimedia cuenta con el apoyo de miles de personas que crean y editan los contenidos de forma voluntaria. Las motivaciones de cada una de esas personas son subjetivas y es imposible que podamos analizar cada uno de los casos individuales. Tampoco es mi intención. Me centraré en tres cuestiones que son las que hacen que este modelo de negocio sea rentable. La Fundación Wikimedia: 1) libera su código. 2) No cobra a los creadores de contenidos. 3) Sólo cobra aportaciones voluntarias.

Desarrollo de Software Libre

La Fundación Wikimedia desarrolla MediaWiki, el software con el que se sirven los documentos de Wikipedia y del resto de las webs de la fundación. Software que se distribuye libremente con licencia GPL (Licencia Pública General).

Wikipedia apareció el 15 de enero de 2001 y la primera versión libre de MediaWiki es del 25 de enero de 2002.

Es decir, la Fundación Wikimedia predica con el ejemplo, aportando un proyecto libre desde la propia entidad y desde su nacimiento. Primero crearon la página, prototiparon y enseguida liberaron el código. Y, con ello, generaron la empatía de colaboradores y financiadores.

Y de su propia competencia, ya que docenas de miles de proyectos funcionan con MediaWiki. En su propia web podemos ver un listado incompleto (ni todos son públicos ni todos están registrados) de más de 6000 proyectos basados en Media Wiki. En otros proyectos, MediaWiki no es el eje central, sino sólo una parte del proyecto, por lo que tampoco están contabilizados en este regristro.

Al ser libre, MediaWiki permite la existencia de miles de proyectos basados en ese software. Y la existencia de tantos proyectos hace que cada vez sea más completo y robusto y, además, consolidar a la propia fundación.

Imposible conseguirlo con software privativo.

Gratis para los creadores de contenidos

Hay quienes, critican a las plataformas que ganan dinero con los contenidos de terceros. Incluso critican a los propios generadores de contenidos.

Son críticas sin mucho fundamento. Para empezar, ¿qué tiene de criticable que alguien ponga unas herramientas a disposición de los usuarios? Y, ¿qué tiene de criticable que alguien use libre y voluntariamente esas herramientas? Pero, además, la Fundación Wikimedia no cobra a los creadores de contenidos, dándoles mucho.

Muchos de los redactores de Wikipedia crean contenidos sobre temas que aman. Quieren dar a conocer su pueblo, un personaje o un hecho histórico, un proyecto… Para difundir ese conocimiento a través de Internet tienen dos opciones no excluyentes entre sí. Pueden hacer una web sobre ese tema o pueden utilizar una plataforma con más visitas.

Y el tema a tratar puede tener un público muy concreto o ser de interés general. Si el público es muy concreto, le saldrá más rentable usar Wikipedia que hacer una web. Esto le ahorra el coste de la web y gana notoriedad. Y no iba a generar ingresos. Puede que el conocimiento que hay que difundir sea de interés general. En tal caso, tendrá una competencia muy fuerte. Y puede que el capital necesario para hacer una web que tenga visitas sea superior al disponible.

Dos ejemplos

Pongamos dos ejemplos. En España hay casi mil pueblos con menos de 100 habitantes. Y dos entidades, como el Real Madrid y el FC Barcelona, con cientos de millones de aficionados en todo el planeta.

Un dominio cuesta alrededor de 10 euros al año y un hosting para una web pequeñita, otros 10 euros al mes. Supongamos que hacemos una web con WordPress y con una plantilla gratuita, por lo que no nos cuesta nada. Y hacemos nosotros la web, que tampoco nos pagamos. Aunque tengamos algún descuento o alguna oferta, en total, nos vamos a gastar mínimo 100 euros. Y por muy básica que sea la web, no la podemos hacer con menos de 20 horas de trabajo, más el tiempo de generar los contenidos.

O podemos ir a Wikipedia y sólo tener que publicar los contenidos.

Tanto si tenemos información que difundir de nuestro pueblo, como si la hacemos de un equipo de fútbol de primera o de segunda división, es mucho más rentable económicamente publicar esa información en Wikipedia que en una web propia. En un caso, por el poco público potencial y en otro caso, porque hay tanta competencia y con tantos recursos, que no sale rentable ni el esfuerzo, ni el capital invertido. ¿O alguien cree que puede competir en visitas con la web oficial del club o de los periódicos deportivos?

Pagos voluntarios

Si tenemos que invertir dinero y varios días de trabajo, y sabemos positivamente que en el mejor de los casos podemos llegar a tener unas 500 visitas al año. Lo más seguro es que no hagamos la web del pueblo, por mucha vinculación emocional que tengamos hacia el municipio, su historia, sus edificios y sus instituciones.

Pero si estábamos dispuestos a invertir ese dinero y no tenemos que pagar por adelantado, y además, vemos que la repercusión de un artículo en Wikipedia es mayor a la esperada en una web, es más fácil que paguemos.

Esto es lo que lleva a que la Fundación WikiMedia haya recibido más de 250 millones de dólares en donaciones en el año fiscal 2021/22.

Alguien podría pensar que esos ingresos, que generan 450 puestos de trabajo, son subvenciones de gobiernos o donaciones de grandes empresas que se aprovechan del esfuerzo ajeno. Sin embargo, la inmensa mayoría de estas donaciones son aportaciones voluntarias de millones de usuarios que agradecen a Wikipedia el conocimiento que obtienen y la difusión de los contenidos que generan.

Perfil de los donantes

Si miramos el tipo de donantes en su web de agradecimientos antes del 1 de julio de 2017 (en el momento de escribir este artículo no había información más actualizada), había 25 «principales benefactores» cuya cuantía no publican pero que es igual o superior a los 50 mil dólares, ya que entre 15 mil y 49.999 dólares son «clientes donantes«.

En esta categoría encontramos a 26 entidades. A destacar que una de esas entidades es la comunidad Bitcoin. Es decir, no es ni una gran empresa, ni una institución fuerte económicamente. Se trata de un grupo de personas que no sólo defienden la libertad protegiéndose a través del dinero sano, sino que también aportan capital para la difusión del conocimiento libre.

Ocho millones de pequeños donantes

Encontramos 183 donantes en el apartado de «principales donantes«, aquellos que han donado entre 5.000 y 14.999 dólares y 1261 «donantes permanentes«, es decir, aquellos que han donado entre mil y 4.999 dólares. Por lo que vemos, aunque este dato se ha quedado obsoleto, que hasta julio de 2017 sólo había 1495 personas o entidades que hubieran donado más de mil dólares. Y que en ese listado, algunas de esas entidades eran comunidades como la de Bitcoin o grupos de empleados.

Todos los demás, hasta los ocho millones de donantes, son pequeños donantes de menos de mil dólares. Ocho millones de personas que, agradecidas por lo mucho que reciben de Wikipedia y de la Fundación Wikimedia, realizan pequeñas aportaciones voluntarias. Por todo lo que aprenden y porque aquello con lo que se identifican, lo conozca más gente. Como vemos, no son las grandes corporaciones quienes aportan el grueso de los ingresos de Wikipedia, sino donantes anónimos que realizan pequeñas aportaciones.

El bazar frente a la catedral

Pero no siempre ha tenido unas cuentas tan saneadas, sino que en 2017, según un informe de Guy Macon, estuvo en una situación crítica. Wikipedia se estaba burocratizando y gastando demasiado en gastos innecesarios, generando un déficit de 2 millones de dólares, así que redujeron gastos operativos.

El control presupuestario, reduciendo el gasto en viajes y el despido de personal superfluo con grandes sueldos hicieron que en 2019 Wikipedia reportó un superávit de 10,7 millones de dólares y un aumento del 19% en sus ingresos por donaciones.

Hayek y Raymond

Wikipedia, el proyecto que nació inspirado por el artículo «El uso del conocimiento en la sociedad», de Friedrich Hayek, y por «La catedral y el bazar», de Eric S. Raymond, incurrió en dos problemas que estos mismos autores describieron, ya que la fatal arrogancia hizo que los directivos de la Fundación Wikimedia se creyesen al frente de una catedral.

Pero volvieron a Hayek y Raymond y recondujeron la situación de los precios y la producción y del individualismo y el orden económico y, es que, como dice Eric S. Raymond en «La catedral y el bazar» hablando de los usuarios:

La catedral y el bazar

Si los cuidas bien, pueden convertirse en tus ayudantes, en programadores asociados. (…). Esto puede resultar enormemente eficaz para reducir el tiempo necesario para la depuración. Con un poco de motivación, tus usuarios diagnosticarán problemas, sugerirán correcciones, y ayudarán a mejorar el código mucho más rápidamente de lo que tú serías capaz de lograr sin ayuda.

Resulta fácil subestimar la potencia de este efecto. En realidad, muchos de los que estamos involucrados en el desarrollo de software abierto. infravalorábamos drásticamente lo bien que puede aumentarse de escala sin más que recurrir a un número aún mayor de usuarios y contribuir a reducir la complejidad del sistema, hasta que Linus demostró lo contrario.

Llego a creer que el logro más brillante y trascendental de Linus no fue la construcción del núcleo de Linux en sí mismo, sino más bien la invención del modelo de desarrollo Linux. Una vez que me atreví a decir tal cosa en su presencia, se limitó a sonreír y repitió en voz baja algo que ha dicho a menudo:

«Soy básicamente una persona muy perezosa a la que le gusta recibir los laureles de lo que otros han hecho». 

Copyleft Fernando Vicente. Puede copiar este texto. Escrito originalmente en Markdown con vi sobre Ubuntu GNU/Linux, usando sólo software libre.

1 Comentario

  1. Me ha aclarado muchas dudas. Muy buen trabajo 👍


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