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El negocio del Software Libre (VIII): Red Hat, convirtiendo el free rider en free market

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Una de las dudas que asalta a muchos directivos de empresas cuando debaten sobre si liberar software o no, es cómo recuperar la inversión realizada si hay usuarios que puedan usar determinados programas sin la obligación de pagar una licencia de uso. La siguiente pregunta que habría que hacerse es si la opción contraria, desarrollar software privativo, supone alguna garantía de recuperar la inversión. Ninguno de los dos opciones, por sí sola, garantiza recuperar la inversión o ganar dinero.

La venta de licencias de software que, intuitivamente, podria ser el camino más sencillo para recuperar la inversión, lo que lleva es a un modelo que podría llegar a ser demasiado rígido. Máxime en un entorno extremadamente cambiante, como es el software.  Un modelo de negocio más difuso lo que lleva es a una mayor adaptabilidad a las demandas del mercado. Un ejemplo de esta adaptabilidad es Red Hat.

Red Hat, Inc.

Red Hat, Inc. Es una empresa fundada en 1993 que desde 1994 lleva manteniendo la distribución Red Hat. Una distribución de GNU/Linux, también conocida como una «distro», es una versión personalizada del sistema operativo GNU que incluye el kernel Linux (el núcleo del sistema) y un conjunto de software y utilidades. Cada distro tiene su propia selección de herramientas, interfaz de usuario y sistema de gestión de paquetes, lo que la hace única.

En 1991, AMD comenzó a comercializar los Amx86 y en 1993 apareció el primer Pentium, lo que hizo que el mercado de la informática experimentase un gran cambio, popularizándose los ordenadores en muchos hogares. Y en ese momento había una gran demanda de sistemas que permitiesen explotar los recursos que ofrecía tanto los Pentium como los Amx86.

En 1993 es cuando aparece Debian, la distribución libre por excelencia. La más libre, la más estable, la que lleva un proceso de desarrollo más cuidado, pero la que, antiguamente, requería leer más para poder instalarla. Lo que le hizo adquirir una leyenda negra por parte de aquellos que no pueden competir técnicamente contra el Software Libre de ser un sistema operativo sólo para usuarios avanzados.

Pero en Halloween de 1994, Marc Ewing publica la primera beta de Red Hat Linux, que todavía está disponible para los románticos que mantienen ordenadores de esa época, la histórica Red Hat Halloween. En mayo del año siguiente, con tres meses antes que Windows 95, publica la primera versión de Red Hat. Una distro extremadamente fácil de instalar, con un diseño muy cuidado, que incluía FVWM, que supuso una enorme popularización de GNU/Linux.

Red Hat y los entornos gráficos

Desde ese momento, una de las principales características por las que se ha popularizado Red Hat es por su mimo por los entornos gráficos. FVWM, que significaba «Feeble Virtual Window Manager» (Administrador de Ventanas Virtuales Débil), es un gestor de ventanas para sistemas operativos tipo Unix, conocido por ser altamente configurable y extremadamente ligero en términos de recursos del sistema. Fue creado por Robert Nation en 1993 como un proyecto de código abierto y se ha mantenido activo y en desarrollo desde entonces. Aunque ahora es simplemente «F Virtual Window Manager», modificando ‘Feeble’ (Débil) por una ‘F’.

El poder usar un entorno como FVWM en esos tiempos del Pentium, ofrecía unas posiblidades enormes. Unas posibilidad que, en esos tiempos, no podíamos ni imaginar. Y, además, poder instalarlo y configurarlo de una manera sencilla. Tener en el mismo sistema operativo una herramienta tan potente como la shell y un entorno gráfico que podía mostrar fácilmente elementos multimedia como vídeos o fotografías abría un enorme campo de desarrollo que aún ahora, tres décadas después seguimos explorando.

Fernando

Tal fue la revolución de los entornos gráficos que un año después, en 1996 apareció GIMP,, en ese momento, el General Image Manipulation Program, aunque en 1997 pasó a ser el GNU Image Manipulation Program, el programa de edición de imágenes por excelencia en el entorno del Software Libre, para el que tuvieron que desarrollar, además de GIMP, las GTK. Las GTK fueron creadas por Spencer Kimball y Peter Mattis como parte del desarrollo de GIMP. Inicialmente, estas herramientas se utilizaron para crear la interfaz gráfica de usuario (GUI) de GIMP, que requería una serie de componentes y controles para permitir a los usuarios editar imágenes de manera eficiente.

La primera versión de las GTK, conocida como GTK+ 1.0, se lanzó en 1998 y fue diseñada específicamente para el entorno de desarrollo de GIMP. Sin embargo, debido a su flexibilidad, eficiencia y facilidad de uso, las GTK comenzaron a atraer la atención de otros desarrolladores de software que buscaban crear aplicaciones con interfaces gráficas de usuario similares.

Con el tiempo, las GTK se separaron del proyecto GIMP y se convirtieron en un proyecto independiente, mantenido por la comunidad de código abierto. Esto permitió que las GTK evolucionaran más allá de su uso inicial en GIMP y se convirtieran en un conjunto de herramientas de desarrollo ampliamente utilizado en el ecosistema de software de código abierto.

GNOME

Las GTK han experimentado varias versiones y mejoras a lo largo de los años, con la versión GTK+ 2.0 lanzada en 2002 y la versión GTK+ 3.0 lanzada en 2011. Estas actualizaciones han introducido nuevas características, mejoras de rendimiento y compatibilidad con las últimas tecnologías de desarrollo de software. Además de GIMP, las GTK se utilizan en una amplia variedad de aplicaciones de software de código abierto y comerciales, incluidos entornos de escritorio como GNOME y Xfce, navegadores web como Mozilla Firefox y aplicaciones multimedia como VLC Media Player.

GNOME, que significa GNU Network Object Model Environment (Entorno de Modelo de Objetos de Red GNU), es un entorno de escritorio de código abierto y uno de los más populares en el ecosistema Linux y Unix-like. Su origen se remonta a 1996, cuando Miguel de Icaza y Federico Mena comenzaron a trabajar en un proyecto para crear un entorno de escritorio de código abierto que fuera fácil de usar y personalizable.

La motivación detrás del desarrollo de GNOME era crear un entorno de escritorio completamente libre y de código abierto que proporcionara una experiencia de usuario intuitiva y potente para los usuarios de sistemas operativos basados en Unix. En ese momento, el entorno de escritorio más popular para sistemas Unix era KDE, pero estaba basado en la biblioteca de herramientas de desarrollo de Qt, que no era completamente libre.

Un entorno de escritorio completo

Para asegurar la libertad y la accesibilidad para todos los usuarios, De Icaza y Mena decidieron construir GNOME utilizando las bibliotecas GTK (GIMP Toolkit), que eran completamente libres. Además, GNOME se basaría en los principios de GNU y seguiría las pautas del Proyecto GNU en cuanto a software libre y libertad de los usuarios.

El proyecto GNOME se anunció públicamente el 15 de agosto de 1997, con el objetivo de crear un entorno de escritorio completo y fácil de usar que fuera accesible para todos. A medida que el proyecto crecía, atrajo la atención y el apoyo de una comunidad global de desarrolladores, que contribuyeron con código, ideas y recursos para hacer de GNOME uno de los entornos de escritorio más poderosos y flexibles disponibles para sistemas GNU/Linux y Unix-like.

Con el tiempo, GNOME se convirtió en el entorno de escritorio predeterminado para muchas distribuciones de Linux populares, como Ubuntu, Fedora y Debian. Ha experimentado varias versiones y actualizaciones a lo largo de los años, con la versión GNOME 1.0 lanzada en 1999, seguida de GNOME 2.x en 2002, y la versión actual, GNOME 3.x, lanzada en 2011.

La relación entre GNOME y Red Hat se remonta a los primeros días del proyecto GNOME en la finales de la década de 1990. Red Hat, una de las principales empresas de distribución de Linux en ese momento, reconoció el potencial de GNOME como un entorno de escritorio de código abierto y se involucró tempranamente en su desarrollo y promoción.

GNOME y Red Hat

Aquí hay algunos aspectos clave del origen de la relación entre GNOME y Red Hat:

Apoyo financiero y de recursos: Red Hat proporcionó recursos financieros y técnicos significativos para el desarrollo inicial de GNOME. La empresa asignó ingenieros y desarrolladores para trabajar en el proyecto y también proporcionó financiamiento para patrocinar conferencias, eventos y hackathons relacionados con GNOME.

Adopción de GNOME en sus distribuciones: Red Hat incluyó GNOME como el entorno de escritorio predeterminado en sus distribuciones de Linux, como Red Hat Linux y luego Fedora. Esta adopción temprana ayudó a popularizar GNOME entre los usuarios de Linux y a establecerlo como una opción viable para entornos de escritorio Linux.

Contribuciones al desarrollo: Los ingenieros de Red Hat realizaron numerosas contribuciones al desarrollo de GNOME. Trabajaron en la mejora de la integración del sistema, la estabilidad y la funcionalidad del entorno de escritorio, así como en la creación de herramientas y aplicaciones complementarias.

Colaboración y apoyo mutuo

Participación en la comunidad: Red Hat no solo contribuyó al desarrollo de GNOME a nivel técnico, sino que también desempeñó un papel activo en la comunidad GNOME. Los empleados de Red Hat participaron en listas de correo, foros de discusión y grupos de trabajo de GNOME, brindando orientación, soporte y liderazgo en el proyecto.

Promoción: Red Hat defendió activamente el uso y la adopción de GNOME como un entorno de escritorio de código abierto en la industria. La empresa promovió GNOME en conferencias, ferias comerciales y eventos de la comunidad, y abogó por su inclusión en otras distribuciones de Linux y proyectos relacionados.

En resumen, la relación entre GNOME y Red Hat se ha basado en una larga historia de colaboración, apoyo mutuo y compromiso con el desarrollo y la promoción del software de código abierto. Red Hat ha desempeñado un papel fundamental en el éxito y la evolución de GNOME, y la relación entre ambas sigue siendo sólida hasta el día de hoy.

Red Hat en el mercado

Como hemos visto con el ejemplo de GNOME, Red Hat no sólo desarrolla su distribución, que ya es mucho, sino que su propia concepción del negocio, basado en el Software Libre, le lleva a no centrarse en su producto, ya que su negocio no se basa en vender licencias, sino en dar servicios a la comunidad.

Como siempre pasa en un mercado abierto, aquel que más ayuda a los demás, es el que más gana. Algo que tienen muy claro en Red Hat, en cuya “Declaración de misión” de 2009 exponían:

Queremos generar cambios en las comunidades de clientes, colaboradores y partners, y crear una mejor tecnología con el enfoque open source.

Veamos algunos hitos importantes:

En 2008, en plena crisis financiera a nivel mundial, sus ingresos por capacitación y servicios cayeron en un 1,3%, pero sus ingresos por suscripciones aumentaron en 13,8%, pasando a facturar 174 millones de dólares, con unos beneficios de un 25,8%, ganado 25,1 millones de dólares brutos que, después de impuestos, quedaron en 18,5 millones de dólares.

La crisis

Por contextualizar, recordemos que la crisis de 2008, no sólo afectó a Lehman Brothers o AIG, sino que empresas tecnológicas como Eidos Interactive, una de las principales empresas británicas de videojuegos, conocida por títulos como la serie Tomb Raider, enfrentó dificultades financieras y la tuvo que salvar Square Enix en 2009.

Los años siguientes fueron duros para muchas empresas, como Nokia, que en 2011 perdió más del 40% del mercado global y Kodak, que en 2012 se declaró en bancarrota.

Pero esa crisis no le afectó a Red Hat, le hizo crecer de forma desmedida: 2010: facturó casi 750 millones de dólares. 2012: facturó más de 1000 millones de dólares, convirtiéndose en la primera empresa de tecnología de open source en superar esa cifra de ingresos. 2016: sobrepasó los 2 mil millones de dólares de facturación. 2019: IBM adquirió Red Hat por aproximadamente 34 mil millones de dólares, lo cual representa la adquisición de software más grande de la historia.

Quien más ayuda, más gana

Hemos visto que Red Hat desarrolla distribuciones de GNU/Linux, como Fedora o Red Hat Enterprise Linux y colabora con proyectos de terceros, como GNOME. La cantidad de software y de servicios que desarrolla Red Hat es enorme, como Dogtail, LibreOffice, u OpenStack. Proyectos tecnológicos que cualquiera puede mejorar, adaptar, distribuir y usar incluso con fines de lucro. Pagando o sin pagar. Y, como hemos visto, no sólo no le han afectado negativamente a su negocio sino que le benefician mucho. A Red Hat, Inc. como empresa y a sus 12 mil empleados.

Pero Red Hat no sólo desarrolla software, sino que mantiene el portal OpenSouce.com y desarrolla con el MIT Media Lab, AMD y otras empresas, el proyecto One Laptop per Child, para conseguir desarrollar un portátil de menos de 100 dólares que permita que todos los niños del mundo puedan tener acceso a un ordenador. Red Hat, al alejarse del modelo de negocio basado en vender licencias, se aleja de la fatal arrogancia de pensar que lo que lo que ellos ofrecen es lo que los clientes quieren, o deben, comprar.

Sin embargo, al centrarse en trabajar por y para la comunidad, adquieren el conocimiento tácito sobre las preferencias del mercado en cada momento, pudiendo ofrecer a la sociedad los productos que demandan, en el momento que demandan y al precio que están dispuestos a pagar.

Serie ‘El negocio del software libre’

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