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El negocio del software libre (X): Stack Overflow, el negocio del no negocio

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Si ha buscado cómo hacer, mejorar o solucionar algo relacionado con la tecnología, seguramente ha acabado en Stack Overflow. Si bien Stack Overflow no es estrictamente Software Libre, incluyo este artículo en la serie sobre Modelos de negocios basados en Software Libre porque el modelo de negocio de Stack Exchange Inc., la compañía propietaria de Stack Overflow, se basa en principios que comparten muchas similitudes con el movimiento del Software Libre, como la colaboración y la competencia abierta entre usuarios. Stack Overflow y otras plataformas de Stack Exchange, como Ask Ubuntu, son fundamentales para la comunidad del software libre por varias razones.

Soporte a la comunidad de software libre

Soporte a proyectos de Software Libre: Muchas preguntas y respuestas en Stack Overflow están relacionadas con proyectos de software libre. Desarrolladores que trabajan en estos proyectos utilizan la plataforma para resolver problemas técnicos, compartir mejores prácticas y colaborar en soluciones innovadoras. Por ejemplo, preguntas sobre cómo contribuir a proyectos en GitHub, resolver errores en Linux, o mejorar el rendimiento de aplicaciones de código abierto son comunes.

Documentación y recursos comunitarios: Stack Overflow actúa como una extensa base de datos de conocimiento accesible para cualquier persona. La comunidad de Stack Overflow contribuye creando documentación viva y recursos técnicos que cualquier persona puede consultar y mejorar.

Fomento de la educación y el aprendizaje abierto: Al igual que en el movimiento del Software Libre, Stack Overflow promueve el aprendizaje y la educación abiertos. Los desarrolladores aprenden unos de otros a través de la resolución de problemas y la compartición de conocimientos, lo que mejora las habilidades técnicas de todos los participantes. Este intercambio libre de conocimiento es una piedra angular tanto de Stack Overflow como del Software Libre y, en general, del mundo libre, ya que las preguntas y las respuestas surgen, de forma espontánea, por los usuarios, sin un planificador central que dirija el aprendizaje de los usuarios.

Reconocimiento, eventos y sinergias

Reconocimiento y credibilidad para contribuidores de Software Libre: Los contribuyentes de software libre que responden preguntas en Stack Overflow suelen ganar reputación y reconocimiento dentro de la comunidad. Este reconocimiento puede ayudarles a demostrar sus habilidades y conocimientos, facilitando su participación en proyectos de Software Libre y aumentando sus oportunidades profesionales.

Eventos y encuentros comunitarios: Stack Overflow ha organizado y patrocinado eventos comunitarios, hackathones y conferencias que reúnen a desarrolladores de Software Libre y otros profesionales de la tecnología. Estos eventos fomentan la colaboración y el intercambio de ideas, fortaleciendo las conexiones dentro de la comunidad del Software Libre.

Sinergias con plataformas de Software Libre: La más importante es Ask Ubuntu, página de referencia para los usuarios, administradores y desarrolladores de Ubuntu. Ask Ubuntu es una plataforma donde la comunidad puede obtener y compartir soluciones sobre uno de los sistemas operativos de Software Libre más populares.

Los analistas

Además de Ask Ubuntu, Stack Exchange Inc. opera otras plataformas centradas en software libre, como Super User y Server Fault, que también soportan a comunidades de Software Libre. Estos sitios ayudan a mantener y mejorar el Software Libre al proporcionar un espacio para que los usuarios y desarrolladores compartan soluciones y mejores prácticas. Esto lleva a que los proyectos con más consultas y respuestas en Stack Overflow son todos Software Libre, como Node.js, React, Python, Docker… Los desarrolladores contribuyen respondiendo preguntas y compartiendo soluciones que benefician a miles de usuarios en todo el mundo.

Como dijo Eric S. Raymond en La catedral y el bazar:

Si usted trata a sus analistas (beta-testers) como si fueran su recurso más valioso, ellos le responderán convirtiéndose en su recurso más valioso.

Eric S. Raymond en La catedral y el bazar:

Intercambio de información

Stack Overflow es el referente en línea del intercambio de información entre personas que trabajan con tecnología. En Stack Overflow se pueden hacer preguntas sobre cómo resolver problemas específicos o mejorar algo que están creando esas personas. Desde lo más básico hasta las preguntas más complejas en las que se describen problema muy específicos en situaciones muy concretas. Y siempre hay alguien que responde. Esa es la magia de Stack Overflow. Que da igual si la pregunta es simple o compleja. Los miembros de la comunidad siempre están para ayudar.

Además, esas respuestas están disponibles para que cualquiera pueda buscar entre las preguntas ya hechas para encontrar respuestas que ayuden sin tener que volver a preguntar tú mismo. Es una comunidad colaborativa donde todos comparten conocimientos para ayudarse mutuamente. Sin mandos, sin jerarquías, sin coacciones. Sin pagar por preguntar. Y sin cobrar por responder. Sólo por el placer de ayudar. Con el único beneficio por parte de los usuarios, que saber que cuando necesitan la ayuda de otra persona, la van a obtener y algún que otro pago no monetario.

Los pagos no monetarios en Stack Overflow

Cualquier usuario de Stack Overflow sabe que responder una pregunta cuesta un esfuerzo pequeño. Que millones de personas respondiendo dudas supone un esfuerzo pequeño para cada uno de esos usuarios. Y que el beneficio obtenido por disponer de todo ese conocimiento de millones de personas es muy superior al coste que supone responder preguntas.

Sólo con esto, ya habría una motivación para responder en Stack Overflow. Pero esa motivación sería similar a escribir en un blog personal o en twitter. Stack Overflow va más allá y por eso se ha convertido en la referencia. Los usuarios de Stack Overflow que responden preguntas obtienen beneficios principalmente en forma de reconocimiento dentro de la comunidad.

Veamos algunos ejemplos:

Puntos de reputación: Por cada voto positivo en una respuesta, el usuario recibe puntos de reputación. Estos puntos reflejan la confianza de la comunidad en ese usuario y su conocimiento.

Medallas: Los usuarios también pueden ganar medallas por diversas contribuciones, como dar respuestas de alta calidad o ser especialmente útiles.

Reconocimiento de expertise: Al responder preguntas y obtener votos positivos, los usuarios establecen su reputación como expertos en temas específicos.

Oportunidades de networking y colaboración: Participar activamente en Stack Overflow puede llevar a conexiones profesionales y oportunidades de colaboración.

Aprendizaje: Al responder preguntas, los usuarios a menudo profundizan su propio entendimiento de los temas.

La reputación

Aunque no hay beneficios monetarios directos por responder preguntas, la reputación y el reconocimiento obtenidos pueden tener un valor intangible significativo.

Para cualquier empresa que busque expertos en un área, saber que pueden encontrar gente con esos conocimientos y que pueden comprobar dichos conocimientos antes de contactar con esa persona, es de un valor inigualable. Por lo tanto, una persona que responde a muchas preguntas, va a tener más posibilidades de obtener un trabajo muy bien remunerado que cualquier otra persona.

Si una persona, con un esfuerzo pequeño, como es dedicar algo de tiempo a ayudar a los demás, obtiene un pago muy grande, que es tener acceso a una gran cantidad de respuestas y, además, eso le da una ventaja competitiva para conseguir trabajos mejor remunerados, vemos una vez más que el planteamiento de Huerta de Soto de que “lo moralmente más justo es lo econónicamente más rentable” es cierto.

Financiación de  Stack Overflow

Una de las características que más llaman la atención de Stack Overflow es que con más de 185 millones de visitas mensuales tenga tan poca publicidad. Lo que podría ser una máquina de hacer dinero con ese volumen de visitas, los anuncios sean tan pocos y tan segmentados. Esto, que podría parecer un error a nivel comercial, genera varias cuestiones interesantes de analizar: Los anuncios están diseñados para llegar a audiencias específicas dentro de la comunidad de desarrolladores. Esto significa que las empresas pueden dirigir sus anuncios a usuarios con habilidades o intereses particulares, como lenguajes de programación específicos o tecnologías.

No buscan un gran volumen de anunciantes, sino anunciantes que aporten valor a los visitantes. La plataforma se esfuerza por mantener la relevancia y la calidad de los anuncios, asegurándose de que sean de interés para la comunidad de desarrolladores y no sean intrusivos. Además, los anunciantes pueden ajustar sus campañas para obtener mejores resultados, por lo que el dinero invertido en Stack Overflow es más rentable que en plataformas más generalistas.

Así pues, de esta política se benefician tanto anunciantes como usuarios. Y ese mimo a la comunidad genera que la comunidad se identifique con la plataforma, lo cual hace que la plataforma se beneficie todavía más, convirtiéndose en la fuente de referencia del sector tecnológico. Por ejemplo, todos los años se publican en diversos medios de comunicación las encuestas de Stack Overflow. A su vez, el hecho de que en los blogs, canales de YouTube, Twitter y otros medios de comunicación en lo que se habla de tecnología, se cite tanto a Stack Overflow hace que la marca siga siendo la más prestigiosa y reconocida en cuanto a foros de programación y tecnología.

ChatGPT frente a Stack Overflow

Aparentemente, quién más daño podía hacer a un foro de preguntas sobre tecnología, es ChatGPT, Bing y otros bots conversacionales pero, lejos de hacer campaña contra este tipo de herramientas como han hecho algunos medios de comunicación más partidarios del intervencionismo, Stack Overflow se ha adaptado a las circunstancias.

Hace unos meses, el CEO de Stack Overflow, Prashanth Chandrasekar, anunció que iba a despedir alrededor de un 28% de su plantilla para hacer que la plataforma sea rentable. Aunque en ese comunicado no indica cuántas personas son ese 28%, podemos hacer un cálculo a partir de una entrevista en The Verge del año anterior, en el que indicaba que habían más que duplicado la plantilla, pasando a 540 trabajadores respecto al anterior. Es decir, que en 2021 tenía unos 270 empleados, pasando en 2022 a unos 540 empleados y que en 2023, tras el lanzamiento de ChatGPT, despidieron a un 28% de la plantilla, que serían unos 150, por lo que pasarían la compañía a unos 390.

Por lo tanto, aunque ChatGPT le hiciera perder alrededor de un 14% de visitas, según el blog de la empresa, el crecimiento de la plantilla entre 2021 y 2023 habría sido de un 44,44%. Por lo que vemos que, en términos generales, no le han supuesto un gran problema a Stack Overflow estas herramientas ya que, aunque pierda cierto volumen de visitas, para las dudas más actuales, las últimas herramientas y cuestiones más técnicas, las respuestas humanas siempre serán más fiables y más actualizadas.

Además, en lugar de ver a ChatGPT como su enemigo, Stack Overflow ha llegado a un acuerdo con OpenAI, tal como anunciaron hace apenas un mes en su página web y en Twitter:

La compra de Stack Overflow por 1.800 millones de dólares

En 2021, Prosus, una de las mayores compañías de inversión tecnológica del mundo, compró Stack Overflow por 1.800 millones de dólares. A primera vista, esta cifra puede parecer elevada, especialmente considerando que Stack Overflow podría estar generando más ingresos si explotara su potencial publicitario al máximo. Pero este no es su principal activo.

Su principal activo es que, como hemos visto, ha sido capaz no sólo sobrevivir a los bots conversacionales, sino forzar un acuerdo con OpenAI para nutrir de conocimiento a ChatGPT.

¿Y porqué le interesa a Prosus gastar todo ese dinero en Stack Overflow si podría invertir en otros negocios más rentables? Si bien las motivaciones que están detrás de esa decisión son imposibles de saber a ciencia cierta, este movimiento estratégico está alineado con un concepto económico fundamental para cualquier austríaco: la baja preferencia temporal.

¿Qué es la preferencia temporal?

En términos sencillos, la preferencia temporal se refiere a la forma en que los individuos y las organizaciones valoran las recompensas presentes frente a las futuras. Una alta preferencia temporal significa que se prefieren las gratificaciones inmediatas sobre las recompensas futuras. Por el contrario, una baja preferencia temporal indica una disposición a esperar por beneficios mayores en el futuro, en lugar de obtener beneficios inmediatos menores.

Si a un niño le ofrecen un caramelo hoy o dos caramelos la semana que viene, si tiene alta preferencia temporal, elegirá un caramelo hoy. Si, por el contrario, tiene una baja preferencia temporal, elegirá los dos caramelos la semana que viene.

La Baja Preferencia Temporal de Prosus

Prosus ha demostrado una baja preferencia temporal al invertir en Stack Overflow. En lugar de buscar ganancias rápidas y maximizar los ingresos publicitarios a corto plazo, Prosus está apostando por el valor a largo plazo que Stack Overflow puede ofrecer. Esta estrategia se basa en varios puntos clave:

Ecosistema de desarrolladores, sinergia y necesidad

Stack Overflow es una plataforma crucial para la comunidad de desarrolladores, administradores de sistemas y otros profesionales del sector tecnológico. El sitio alberga una vasta base de conocimientos técnicos y es un recurso diario para millones de personas. Al adquirir Stack Overflow, Prosus asegura su participación en una comunidad clave que impulsa la innovación tecnológica.

Prosus tiene un portafolio diverso de inversiones en tecnología, incluyendo plataformas como  QQ, WeChat, Riot Games o Reddit. Stack Overflow no sólo complementa estas inversiones al proporcionar un recurso vital para los desarrolladores que crean y mantienen estas plataformas. También refuerza el ecosistema global de Prosus, donde la innovación y la colaboración tecnológica son esenciales.

Para Prosus, al igual que cualquier otra empresa tecnológica, la existencia y el bienestar de una plataforma como Stack Overflow es vital. Muchas de las empresas en las que invierten dependen de un ecosistema saludable de desarrolladores y técnicos bien informados y capaces. Stack Overflow, con su vasto depósito de conocimiento y su rol como punto de encuentro para la comunidad de desarrolladores, es un activo estratégico que respalda este ecosistema.

Quizá no hubiera sido necesario invertir todo ese dinero en Stack Overflow, sino simplemente patrocinar. Pero hubiera corrido Prosus un riesgo, y es que otra empresa lo hubiera comprado, obteniendo el prestigio la otra empresa.

Prestigio, crecimiento e inversión

Stack Overflow es una marca muy respetada y reconocida en la comunidad tecnológica. Todos los profesionales del campo de la tecnología han recurrido a Stack Overflow en algún momento para resolver problemas o aprender algo nuevo. Adquirir Stack Overflow no solo aporta prestigio a Prosus, sino que también solidifica su reputación como un patrocinador y defensor del conocimiento libre y abierto. Este prestigio puede traducirse en lealtad de la comunidad y en un mayor apoyo para las otras plataformas de Prosus.

Al igual que otras empresas tecnológicas líderes que han invertido en plataformas de Software Libre, como Microsoft con su adquisición de GitHub, o Twitter con Bootstrap, Prosus ve el valor a largo plazo de apoyar plataformas que fomentan el desarrollo de software libre. Las redes sociales y plataformas tecnológicas que más crecen son aquellas que apoyan y contribuyen al Software Libre. Se une el desarrollo tecnológico con el conocimiento de la acción humana que ofrecen los proyectos en comunidad.

La inversión de Prosus en Stack Overflow es una apuesta estratégica que va más allá del retorno financiero inmediato. Es una inversión en la infraestructura del conocimiento tecnológico global. Este movimiento está alineado con la visión a largo plazo de Prosus de ser un líder en el apoyo y desarrollo de comunidades tecnológicas y de innovación.

Escuela Austríaca

Desde la perspectiva de la Escuela Austríaca de Economía, esta inversión se considera no solo rentable a largo plazo, sino también moralmente justa. La teoría económica austriaca enfatiza la importancia de decisiones que fomenten la creación de valor sostenido a lo largo del tiempo. Al respaldar una plataforma que apoya el conocimiento libre y la colaboración abierta, Prosus está invirtiendo en un recurso que proporcionará beneficios significativos tanto para la comunidad tecnológica como para sus propios intereses estratégicos a largo plazo.

Por lo tanto, la compra de Stack Overflow por Prosus no solo es una jugada inteligente desde el punto de vista comercial. También refleja una comprensión profunda de la baja preferencia temporal, priorizando el crecimiento sostenible y el apoyo a la comunidad tecnológica sobre las ganancias inmediatas.

Serie ‘El negocio del software libre’

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